Dedo de muerto

Los nombres vernáculos son siempre los más sugerentes

Alcyonium glomeratum es un antozoo octocoraliario que se caracteriza por la presencia de ocho tentáculos y ocho tabiques internos. Forma colonias masivas en las que los pólipos, completamente aglomerados, aparecen rodeados de una abundante mesoglea que está atravesada por un amplio sistema de canales que mantiene en comunicación a todos los individuos. En conjunto, la colonia tiene el aspecto de una batata fijada al sustrato por una base que se estrecha; de esta masa surgen unas gruesas digitaciones. Esta particularidad, unida a su color carne, le ha valido diversas denominaciones populares, entre las cuales son muy significativas algunas como «dedo de muerto», «mano de muerto» o «mano marina». Estas colonias por lo general se fijan sobre conchas, piedras y otros soportes rígidos. A veces resultan tan abundantes en los fondos marinos que se ha pensado en su utilización como posible abono. Se necesitan 100 kg de estos corales para obtener unos 15 kg del abono llamado «guano de mano de muerto». Por el elevado contenido en yodo de estos alcionarios fueron muy utilizados durante el siglo XIII con fines terapéuticos. Los miembros del género Alcyonium pueden hincharse por absorción de agua y aumentar así en varias veces su volumen inicial. La absorción o eyección de agua queda asegurada por unos pólipos especializados, los sifonozoides, que carecen de tentáculos y no tienen función digestiva: se trata de simples tubos ciliados que crean corrientes de aire. Este proceso de turgescencia tiene por finalidad favorecer la respiración y la nutrición. Los intercambios respiratorios se realizan mediante la absorción de agua. Sólo cuando están hinchados pueden desplegarse los pólipos, garantizando de ese modo la función nutritiva.

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